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La sonde Parker Solar Probe de la NASA s’apprête à repousser les limites de l’exploration solaire

Article publié le
par Elodie Garcia

D’ici le 24 décembre 2024, la NASA prévoit d’entrer dans l’histoire grâce à sa sonde spatiale Parker Solar Probe. Si tout se déroule comme prévu, cet engin exceptionnel battra deux records remarquables qui risquent fort de ne pas être égalés. La sonde tire son nom du défunt Eugene Parker, pionnier en matière d’héliophysique. Elle permet ainsi d’étudier la couronne solaire avec une précision sans précédent pour mieux comprendre les phénomènes liés à la météorologie solaire.

Une distance record atteinte par la sonde près du Soleil

En moins d’un an, la NASA projette de rapprocher la sonde de notre astre favori à une distance encore jamais atteinte par un objet conçu par l’homme. Dans ces conditions extrêmes, l’engin devra résister à des températures bien plus impressionnantes que celles rencontrées jusqu’alors lors de précédentes missions. Du côté de l’étoile, le mercure devrait avoisiner les 1400°C (2552°F), soit bien au-delà du point de fusion de nombreux métaux. La NASA a donc prévu une approche relativement rapide; Parker collectera le plus rapidement possible les données dont les chercheurs ont besoin afin de s’échapper de cet enfer avant que la température et les radiations n’entraînent des dommages irréversibles.

Des performances de vitesse et d’approche inégalées

Les lois de Kepler, qui décrivent le mouvement des corps célestes, stipulent que la vitesse d’un objet en orbite autour d’un astre est fonction de deux paramètres. Ainsi, pour éviter d’être capturée par la gravité, Parker devra atteindre plusieurs centaines de milliers de kilomètres par heure (km/h). De plus, les forces gravitationnelles augmentent à mesure qu’on se rapproche d’un astre. Par conséquent, lors de cette approche record, la sonde spatiale voyagera à une vitesse encore supérieure à celle observée jusqu’à présent. Pour rappel, elle est déjà l’objet le plus rapide jamais construit par l’homme.

Un voyage aux confins du Soleil pour collecter des données précieuses

Si la NASA envoie sa sonde dans cette région inhospitalière, c’est pour recueillir des informations scientifiques extrêmement précieuses. Les chercheurs espèrent ainsi que Parker leur fournira des indications inédites sur les dynamiques de la couronne – l’atmosphère externe du Soleil. Outre son rôle crucial dans les régimes météorologiques solaires, cette couronne est également au centre d’une énigme que les scientifiques tentent de résoudre depuis des années. En effet, étant plus éloignée du noyau où ont lieu les réactions thermonucléaires qui alimentent l’étoile, on pourrait logiquement s’attendre à ce qu’elle soit plus froide que la “surface” de celle-ci. Mais cette supposition n’a toujours pas pu être expliquée de manière rigoureuse.

Un point culminant pour une mission fascinante

Malheureusement, ces records seront probablement les derniers car la sonde atteindra ses limites. Elle ne pourra plus profiter de cet effet de puits gravitationnel pour accélérer encore davantage et se rapprocher encore plus près du Soleil. Et même si cela était possible, la NASA choisirait sans doute d’y renoncer. En s’aventurant encore plus près, la surface cachée derrière le bouclier thermique deviendrait dangereusement réduite, exposant les instruments à des températures insupportables.

Au final, la mission Parker Solar Probe marquera un tournant dans l’étude et la compréhension de notre étoile. Les données recueillies grâce à cette sonde permettront aux chercheurs de répondre à de nombreuses questions en suspens concernant la météorologie solaire et les mystères entourant la couronne. Même si la sonde atteint ses limites lors de cette mission historique, la recherche scientifique continuera de progresser grâce aux informations précieuses apportées par cette exploration inédite du Soleil.

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